El guitarrista ecléctico Ralph Towner aún desafía la categorización

Han pasado 50 años desde el primer álbum de Ralph Towner sólo de nombre, Diario, disponible en el sello ECM Records del productor Manfred Eicher. Towner ha sido reconocido como un intérprete consumado por su trabajo en Paul Winter Consort y el increíblemente ecléctico cuarteto de Oregon, los cuales podrían llamarse grupos de jazz de cámara que también tocaban «músicas del mundo» antes de que existiera el sello. Diario, sin embargo, todo Towner, tocando una guitarra acústica de 12 cuerdas y cuerdas clásicas de nailon, piano y gong (!) en un amplio conjunto de piezas que lo encontraron a veces haciendo solo, otras veces superponiendo otros sonidos instrumentales, de manera efectiva. un dueto consigo mismo. Su música es temperamental, exploratoria, a menudo lírica, a veces disonante y siempre interesante.

A Towner se le suele clasificar como músico y compositor de jazz, pero a mí eso me parece limitante (aunque el «jazz» se ha vuelto omnicomprensivo). Sí, cita a John Coltrane, Bill Evans y muchos otros grandes del jazz como influencias fundamentales. Sí, ha tocado y grabado con Charlie Haden, Larry Coryell, Joe Zawinul, Keith Jarrett, John Abercrombie, Paul McCandless, Gary Peacock, Wayne Shorter y muchos otros maestros del jazz. Y sí, siempre se ha dedicado a la improvisación y utiliza la armonía que se encuentra a menudo en el jazz. Pero el sello no tiene en cuenta las muchas inspiraciones como Brasil, India, clásicos modernos, folk y canciones populares del Great American Songbook, ni el hecho de que su estilo de guitarra se conoce como técnica de guitarra clásica.

A los 83 años, el prolífico Towner (aproximadamente 25 álbumes como líder, otros 30 con Oregon y muchos más donde apareció como artista invitado) todavía está escribiendo y grabando piezas importantes y atractivas que reflejan sus pasiones musicales de toda la vida. e influencia. La última versión de ECM, la primera, ha tenido un gran comienzo Mi corazón es estúpido en 2017, se llama Con las primeras luces del día, y grabado usando solo guitarra clásica solista, esta vez no de 12 cuerdas (o teclados, trompetas u otros instrumentos elocuentes). El álbum tiene momentos melódicos maravillosos, giros rítmicos emocionantes, pasajes que parecen flotar en el éter, piezas que parecen contar una historia sin palabras y más de lo que uno podría pedir: en otras palabras, el típico Ralph Towner.

Towner ha estado viviendo en Roma, Italia, durante varios años, y en una entrevista por correo electrónico comparte sus pensamientos sobre su último proyecto y el proceso de fabricación y personalización de guitarras.

Ralph Towner con John Abercrombie.
Towner con John Abercrombie. Foto de : Roberto Masotti

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La mayoría de las pistas en En la primera luz son composiciones originales, que incluyen una versión simplificada de la conmovedora canción de Oregón de principios de los 90 «Guitarra Picante» (ver la transcripción en esta edición) y una extrapolación ampliada de «Ubi Sunt» de Mi corazón es estúpido. Como suele ser el caso con los discos solistas, también hay algunas interpretaciones imaginativas de los estándares: «Little Old Lady» de Hoagy Carmichael y «Make Everyone Happy» de Jule Styne, además de la melodía tradicional irlandesa «Danny Boy».

«Todos los estándares me atrajeron en algún momento», dijo cuando le pregunté sobre su enfoque de las canciones que separó y reelaboró. «Traté de hacer que el sonido fuera cómodo en la guitarra clásica, junto con rearmonizaciones que dieran relieve a la melodía».

«Actual», de En la primera luz

En cuanto a sus nuevos originales del álbum, Towner señala: «Las canciones fueron compuestas o compuestas en momentos separados a lo largo de varios años antes de la grabación». Estas piezas suelen desarrollarse a partir de improvisaciones escritas a medida que van tomando forma. «Me escucho a mí mismo», dice, «y distingo qué es un catalizador para la composición y qué es una colección aleatoria de sonidos».

En una entrevista de 2017 del libro de Anil Prasad Innerviews: Música sin fronteras, Towner amplía la metodología de escritura: “Está relacionada con el deseo de completar una idea. “Escribo jugando. Si descubro algo mientras practico el instrumento, querré seguir adelante. Primero encontraré algunos elementos y luego los extenderé a toda la pieza. Tengo curiosidad por ver cómo va la historia. Para mí escribir es como leer. Al igual que cuando empiezo un libro, si el material se extiende y me atrapa, me siento atraído como un lector, preguntándome hacia dónde se dirige la pieza. De esa manera, era casi un espectador de cómo se desarrollaría la obra. Siempre he estado bastante motivado en el elemento solista. Siempre quiero asegurarme de que mi trabajo, especialmente en la guitarra clásica, permanezca y pueda realizarse plenamente.

Towner señaló en una entrevista con el sello ECM que sus propias composiciones incluyen elementos de las huellas de compositores y músicos que lo han influido, incluidos George Gershwin, John Coltrane, el arpista irlandés de la época barroca John Dowland y quizás su mayor influencia, el pianista de jazz Bill Evans. . Con las primeras luces del día, Towner dijo: «es un buen ejemplo de cómo llevar esta influencia a mi música personal».

Y como añadió en una entrevista: «Después de escuchar la mezcla aproximada de este álbum, descubrí que todas las canciones parecen hitos en mi vida musical».

Ralph Towner con Paolo Fresu a la trompeta
Towner con Paolo Fresu. Foto de : Stefan Oldenburg

El pianista que toca la guitarra

Como músico cuya madre era profesora de piano y su padre trompetista, Towner fue un pianista y trompetista consumado antes de tomarse la guitarra en serio. Durante su año en la Universidad de Oregon, donde estudió composición, Towner entró en una tienda de música para comprar «una trompeta muda o una partitura, y había un vendedor que me vendió una guitarra clásica», recordó. «Aprendí un poco por mi cuenta y luego escribí composiciones para flauta y guitarra».

Con la guitarra, ingresó en la prestigiosa Academia de Viena para realizar estudios intensivos de guitarra clásica con el respetado profesor e intérprete Karl Scheit (a veces llamado «Segovia Austria») en 1963-64 y nuevamente en 1967-68. En los años 60, Towner también escuchó música brasileña con la guitarra de cuerdas de nailon tocada por artistas como João Gilberto, Antônio Carlos Jobim, Luiz Bonfá y Baden Powell, muchos de los cuales ingresaron al mundo del jazz estadounidense.

Ralph Towner toca «Guitarra Picante» en Copenhague en 2019.

Sin embargo, cuando Towner se mudó de Oregón a la ciudad de Nueva York después de su segunda etapa con Scheit, le resultó más fácil actuar como pianista que como guitarrista, por lo que su evolución como guitarrista se produjo principalmente de forma gradual.

En 1970, se añadió una nueva faceta cuando Towner se unió a Paul Winter Consort y Winter le pidió que intentara tocar la guitarra de 12 cuerdas. A pesar de alejarse de la acústica con cuerdas de nailon, Towner dominó el instrumento rápidamente y se convirtió en una parte importante de su arsenal durante el resto de su carrera, especialmente cuando él y sus compañeros Consorts Paul McCandless, Glen Moore y Collin Walcott. se separó para formar el innovador grupo de Oregon. Así como la forma en que Towner toca y compone para cuerdas de nailon es única, también lo es su repertorio de 12 cuerdas. A pesar de esto, a menudo se refiere a sí mismo como un pianista que toca la guitarra.

«La técnica del piano juega un papel importante en la ejecución de la guitarra y en la composición en general», afirmó. «Julian Bream es un gran ejemplo de guitarrista que toca en un estilo de piano más refinado».

MGT Trio: Ralph Towner en el estudio con Wolfgang Muthspiel y Slava Grigoryan
Trío MGT: Towner con Wolfgang Muthspiel y Slava Grigoryan. Foto: Daniel Vass.

Herramientas del oficio

Towner ha tocado una variedad de guitarras clásicas a lo largo de los años, incluido un par de modelos Ramírez de 1964 y 1972. Sin embargo, durante los últimos treinta años, su guitarra favorita con cuerdas de nailon ha sido un modelo personalizado. “La guitarra que uso En la primera luz construido por el luthier australiano Jim Redgate”, dijo Towner.

Redgate fabricó por primera vez la guitarra Towner de doble tapa alrededor de 2010 (bastante común en el mundo de la guitarra clásica, el diseño de doble tapa emplea dos finas tapas de madera intercalando una capa muy fina de material de refuerzo alveolar, como el polímero Nomex, que se dice que aumenta la proyección). y flexibilidad de la parte superior.)

Después de tocar dobles tapas durante varios años, Towner quería un instrumento tradicional similar al que Redgate hizo para el guitarrista clásico australiano Slava Grigoryan. (Towner hizo dos increíbles álbumes en trío con Grigoryan y el guitarrista austriaco Wolfgang Muthspiel como MGT; no te pierdas el lanzamiento de 2013. Guía turístico.) Redgate dijo: «La que hice para Ralph y que él usa ahora es una guitarra tradicional con tapa de cedro con refuerzo en abanico, fondo y aros de palisandro hondureño y un acabado pulido francés completo. Vende tapas dobles y ahora tiene una guitarra tradicional.

Desde 1995, Towner también ha sido propietario de varias guitarras clásicas fabricadas por el luthier Jeffrey Elliott, con sede en Portland, Oregón, la primera de las cuales fue un proyecto conjunto con la amiga de Elliott, Cyndy Burton, hecha de abeto europeo y palo de rosa indio. Towner describió la guitarra Elliott/Burton hace unos años como «la vieja y fiel; la guitarra más equilibrada que he tocado jamás».

En cuanto a las 12 cuerdas de Towner, todas tienen Guilds, como el F-212 que se reprodujo en la canción «The Moor» de Weather Report en la primera grabación del grupo. También dispone de una serie de instrumentos especiales del taller de Guild, entre ellos el F-212 Florentine con cuerpo de caoba y el F-512, con un mástil más adaptado al ancho de una guitarra clásica.

RalphTowner se sienta con su guitarra.  Foto de John Cronin
Foto de : John Cronin

Practica cada día

Towner no viaja tanto como solía hacerlo, pero su agenda de actuaciones todavía está plagada de espectáculos ocasionales en varias ciudades europeas (a las que se puede acceder fácilmente ya que reside en Roma), y en abril de 2023 incluso tocó en Shanghai. En los últimos años, grabó álbumes de ECM con Manfred Eicher en un estudio cerca de Lugano, Suiza, normalmente sólo unos pocos días de seguimiento en vivo, como lo ha hecho durante los últimos 50 años. Oye, si no está roto…

«Todavía juego todos los días», dijo Towner cuando le pregunté si había ajustado su régimen de entrenamiento a medida que crecía. «Tengo algunos ejercicios que pueden hacerme levantar las manos, pero es mejor para mí tocar la música de inmediato, porque esto tiene que ver directamente con el refinamiento en el control muscular necesario para producir el tono y la dinámica necesarios. Luego, una semana antes del concierto Normalmente empiezo a trabajar en el trabajo que quiero hacer.

También sigue escribiendo todo el tiempo, sentado frente a una guitarra o el teclado de un piano e improvisando, o tomando fragmentos de ideas de una mente muy fértil, tal vez recordando y procesando algunos riffs o pasajes de cientos o miles de composiciones. otros que se han jugado; transformándolos lenta pero seguramente en algo nuevo. Porque eso es lo que hacen.

Concluí la entrevista preguntándole a Towner si escucha música antigua y en qué piensa cuando la escucha. Su respuesta suele ser autocrítica: «Escucho más música grabada anteriormente y a menudo me sorprende lo bien que suena el álbum». No es ninguna sorpresa aquí. El resto de nosotros, los aficionados, hemos pensado en todo.

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